EDICIÓN N° 397, 15 AL 21 DE AGOSTO DEL 2018

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Cultural
 

Conozca la isla que convierte
a sus habitantes en enanos

La isla de Flores es una de las muchas que forman Indonesia. Para los científicos tiene un interés especial, porque en ella han aparecido en al menos dos ocasiones especies humanas enanas que no estaban emparentadas entre sí y que evolucionaron de forma independiente. Esto ha llevado a los investigadores a creer que la responsable de la baja estatura de ambas especies es la propia isla, según informa Science. La primera de las especies humanas que habitó la isla de Flores hace aproximadamente 100.000-60.000 de años fue el 'Homo floresiensis'. Huesos de representantes de esta especie —apodados 'hobbits' por su estatura de apenas un metro— fueron encontrados en 2003 en la cueva de Liang Bua. La población actual de la isla también está formada en parte por pigmeos, a los que durante mucho tiempo los investigadores emparentaron con los 'hobbits'. Ahora, sin embargo, un grupo de científicos de seis países encabezados por Richard Green, de la Universidad de California, y Joshua Akey, de la Universidad de Princeton (ambas en EE.UU.), indica que, a pesar de vivir en la misma área, los pigmeos modernos de Flores y el 'Homo floresiensis' no poseen fragmentos cromosómicos que los vinculen. La investigación apunta a que el enanismo insular experimentado por ambas especies se puede atribuir a que las islas son ecosistemas con recursos alimenticios limitados, por lo que algunas especies de mamíferos que las habitan se adaptan reduciendo su tamaño para necesitar menos calorías. Los científicos indican que, durante la época en que vivió el 'Homo floresiensis', la isla de Flores estaba habitada por elefantes diminutos y ratas enormes, entre otras especies con enanismo y gigantismo insular. Los cambios de tamaño en animales que viven en las islas no es algo extraordinario para la ciencia. Por lo general, las especies que en otros entornos tienen un gran tamaño evolucionan reduciendo sus dimensiones en las islas, mientras que las pequeñas lo aumentan.

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Descubra una razón más
para nunca usar plástico

Un grupo de científicos de la Universidad de Hawái en Manoa (EE.UU.) publicó un estudio que desvela un nuevo peligro del plástico para el planeta. Su trabajo, de un año de duración, demostró que diferentes tipos de plástico, una vez expuestos al sol, emiten gases de efecto invernadero como metano o etileno.
Los investigadores colocaron diversos plásticos, como acrílico, polipropileno, poliestireno y polietileno de alta densidad, entre otros, en contenedores con agua dulce y salada y también bajo luz solar para evaluar su efecto negativo.
Los resultados determinaron que el plástico que emite la mayor cantidad de gases de efecto invernadero es el polietileno de baja densidad, que también es el más utilizado en el mundo. Al final de los 212 días que pasó bajo el Sol, este material emitió una cantidad de metano 176 veces mayor que al comienzo del experimento.
Asimismo, el equipo encontró que cuando algunos plásticos eran expuestos a la luz solar, el proceso de emisión de gases continuaba incluso en la oscuridad. “La idea de que los plásticos emiten gases de efecto invernadero no es algo realmente conocido”, comentó Sarah-Jeanne Royer, investigadora principal del estudio.
“Es algo que deberíamos esperar, dado que el plástico se sintetiza a partir de gases naturales y combustibles fósiles, pero antes nadie había publicado ningún trabajo sobre el tema”, concluyó.

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Desarrollan un fármaco que
adormece las células cancerígenas

Los científicos australianos del Instituto de Investigaciones Médicas Walter and Eliza Hallde Melbourne han desarrollado un nuevo medicamento contra el cáncer capaz adormecer a las células responsables que evitaría a los pacientes los efectos secundarios dañinos causados por las terapias convencionales, informa MedicalXpress. Publicado el 2 de agosto en la revista Nature, un artículo explica cómo funcionan estos fármacos que, además de hacer dormir a las células cancerígenas, detienen el crecimiento y la propagación de los tumores sin dañar el ADN de las células. El novedoso medicamento puede constituir una alentadora alternativa para las personas con cáncer, pues ha demostrado ya ser capaz de detener la progresión de la enfermedad en algunos tipos de leucemia y cánceres de hígado. La sustancia desarrollada inhibe dos tipos de proteína llamadas KAT6A y KAT6B. Ambas se consideran estrechamente relacionadas con el desarrollo tumoral y son dos de los principales motores de crecimiento de las células cancerosas. Al aplicar un tratamiento que inhibe la formación de esas proteínas, los investigadores han logrado cuadruplicar la esperanza de vida en animales afectados por linfomas, uno de los tipos de tumor más letales.

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Revelan el secreto de
los diamantes azules

Los diamantes azules, unas de las piedras preciosas más enigmáticas del mundo, tienen una historia geológica muy compleja. Un nuevo estudio intentó arrojar luz sobre el origen de estas gemas extremadamente escasas y valiosas, que constituyen tan solo un 0,02% del total de diamantes extraídos. Estas piedras de color azul marino forman parte de algunas de las joyas más famosas del mundo, como el Diamante de la Esperanza, expuesto en el Museo Nacional de Historia Natural de Washington. Los científicos analizaron 46 diamantes de este tipo, entre ellos una grandiosa gema de Sudáfrica vendida en 2016 por 25 millones de dólares, y determinaron que podrían haberse formado a profundidades de al menos 660 kilómetros, es decir, hasta el manto inferior de la Tierra. Pequeños fragmentos de minerales hallados dentro de las piedras preciosas indicaron a los especialistas el lugar de nacimiento de los diamantes. En comparación, alrededor del 99% de los diamantes se forman a aproximadamente entre 150 y 200 kilómetros bajo tierra, es decir, mucho más cerca de la superficie que las gemas azules. “Estos diamantes se encuentran entre los más profundos jamás encontrados”, comentó, citado por Reuters, Steven Shireym, geoquímico de la Institución de Ciencia Carnegie. Los diamantes azules cristalizaron junto a los minerales acuíferos que hace mucho tiempo formaban parte del lecho marino, pero fueron hundidos a grandes profundidades por el movimiento de las inmensas placas tectónicas. Estos diamantes adquirieron su color debido a la acción del boro. El nuevo estudio descubrió que este elemento estaba presente en el agua del océano y se incorporó a la roca del fondo marino que durante millones de años fue descendiendo a las profundidades de la Tierra. “Esta es la primera vez que se presenta una historia o modelo basado en hechos sobre cómo se forman los diamantes azules. Antes de este estudio, no teníamos ni idea de dónde se formaban ni en qué tipo de rocas se formaban ni de dónde podrían haber obtenido el boro”, dijo Evan Smith, científico e investigador del Instituto Gemológico de América y líder del estudio, publicado en la revista Nature.

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